Conservando el cofre de medicina itinerante del Rey Rufus

Martes 9 de agosto de 2016 por Lindsay Turley

La ciudad de Nueva York del estadista y diplomático Rufus King (1755-1827) era un lugar sombrío. La enfermedad paralizó la ciudad, con su hacinamiento desenfrenado y su escaso saneamiento. Y a pesar de su estatura, el estadista y su esposa, Mary Alsop, no pudieron escapar de las brutales condiciones de vida en la Nueva York del siglo XVIII; Dos de sus siete hijos murieron en la primera infancia.

Para proteger la salud de su familia, Rufus y Mary empacaron y se dirigieron al país, estableciéndose en el actual vecindario de Jamaica, Queens. Pero el aire fresco no era su único remedio. También llenaron su nueva granja con medicamentos, remedios herbales y ungüentos, su mejor defensa contra las dolencias del día. Hoy, tanto King Manor, situado entre 89th Avenue, 150th street, 153rd Street y Jamaica Avenue, así como las tinturas permanecen. Las botellas sobrevivieron dos siglos gracias al botiquín de viaje de la familia, transmitido a través de la familia King y donado al Museo en 1941 por un descendiente.

La primavera pasada, el Museo se embarcó en un proyecto para preservar el caso de la medicina, con el apoyo de Greater Hudson Heritage Network. Recientemente, completamos la conservación del Dispensario Universal de Reese en preparación para su exhibición en Nueva York en Its Core, una importante exposición sobre los 400 años de historia de la ciudad, que se inaugurará el 18 de noviembre de 2016.

Preparar un botiquín de 200 años para exhibir es un trabajo complicado. Además de la edad de este objeto, como un botiquín ambulante probablemente fue llevado de un lugar a otro y sujeto a una serie de golpes, empujones y daños de transporte durante el transcurso de su vida útil. Para devolverlo a la salud, el Museo contrató a la conservadora de objetos Linda Nieuwenhuizen de GMAB Art Conservation Services, una profesora invitada en el Centro de Conservación del Instituto de Bellas Artes de la Universidad de Nueva York, para preparar la propuesta de tratamiento inicial para este objeto y llevar fuera de la conservación.

La Sra. Nieuwenhuizen comenzó localizando una versión digitalizada del folleto que originalmente acompañaba el caso, con el fin de identificar el contenido de las botellas y frascos médicos.

Una vez que estudió el objeto, descubrió una variedad de problemas que abordar: grietas en la caja de madera y chapa faltante, accesorios corroídos y tiradores de cajones faltantes, botellas de vidrio rotas y tapones con fugas, y restos de infestación de plagas en el forro de la tela. Los tipos de materiales incluían madera, metal, vidrio, papel y una amplia gama de polvos medicinales (a veces, no identificados). Al igual que con muchos objetos de la cultura material, el objeto en sí lleva un vicio inherente, lo que significa que la naturaleza misma de los objetos causa y acelera la descomposición. En este caso, la presencia del material medicinal fue uno de los mayores agentes de daño al objeto, ya que las botellas se rompieron y los paquetes de polvo desarrollaron agujeros, lo que provocó que el contenido se filtre por todo el estuche y dañe porciones significativas del contenido.

El rango de limpieza incluyó la limpieza general de la superficie utilizando principalmente técnicas de limpieza en seco y el seguimiento con agua y etanol. Limpiaba las botellas y sus etiquetas individualmente para tratar el vidrio y el papel por separado. En algunos casos, el papel fue reemplazado, transfiriendo la etiqueta de identificación a la nueva etiqueta de papel, y luego la Sra. Nieuwenhuizen volvió a adherir las etiquetas conservadas y las nuevas. Al trabajar con botellas y tapones rotos, los reconstruyó a partir de piezas existentes, y se echaron nuevos tapones donde faltaban. La reparación y limpieza de los cajones incluyó echar un tirador de cajón de reemplazo, limpiar el interior y todos los componentes individuales, y volver a embolsar un polvo negro suelto y transferir la etiqueta desde la carcasa original rota.

La Sra. Nieuwenhuizen limpió el exterior de madera de la caja, llenó las grietas y sujetó las piezas para estabilizar la estructura, y llenó la chapa llena donde faltaba. Durante el curso de su tratamiento, la Sra. Nieuwenhuizen localizó un panel deslizante previamente desconocido en la parte trasera que reveló botellas adicionales de medicamentos.

La conservación a menudo revela sorpresas que nos ayudan a comprender más sobre cómo el objeto fue utilizado por sus propietarios originales. A pesar de que este cofre fue originalmente fabricado y distribuido por el Medical Hall de Richard Reece en Londres, cuatro de las botellas en el estuche provenían de un boticario local de Jamaica, Long Island (Queens), John S. Seabury. Este hecho proporciona evidencia adicional de que el artículo fue utilizado por la familia King en su hogar.

Con una conservación adecuada, el Museo ahora podrá usar este caso en Nueva York en su núcleo para ilustrar las consecuencias de la densidad y las formas en que los neoyorquinos ricos, como King, intentaron mitigar los efectos de la enfermedad con medicamentos rudimentarios o simplemente huyendo al país.

El Museo agradece el Programa de Subvención para el Tratamiento de Conservación de Greater Hudson Heritage Network, que se hace posible con fondos públicos de Consejo de Estado de Nueva York sobre las Artes, una agencia estatal.

Todas las imágenes son cortesía de Linda Nieuwenhuizen, GMAB Conservation, 2016.

Por Lindsay Turley, directora de colecciones

Lindsay Turley supervisa proyectos relacionados con la administración y el acceso de los objetos de las colecciones del museo.

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