Bola de Vanderbilt

Cómo un baile de disfraces cambió la sociedad de élite de Nueva York

Martes 6 de agosto de 2013 por Susannah Broyles

En la primavera de 1883, la solemnidad de la Cuaresma no tenía ninguna posibilidad frente al evento social en la mente de toda la sociedad de élite de Nueva York: el baile de disfraces de la Sra. WK Vanderbilt. Las invitaciones habían sido entregadas personalmente por sirvientes vestidos con librea, los jóvenes de la alta sociedad habían estado practicando cuadrillas (bailes realizados con cuatro parejas en una formación rectangular) durante semanas, y “en medio de la prisa y la emoción de los negocios, los hombres han encontrado sus mentes atormentadas por pensamientos incontrolables en cuanto a si deberían aparecer como Robert Le Diable, el cardenal Richelieu, Otho el Bárbaro o el Conde de Montecristo, mientras que las damas han sido llevadas al borde de la distracción en el esfuerzo por resolver las ventajas comparativas de lo antiguo, medieval y trajes modernos ”(New York Times) Las mejores modistas y zapateros habían pasado meses estudiando libros viejos haciendo disfraces, que ya estaban describiendo sin aliento por el New York Times - tan históricamente exacto como sea posible.

Antes del baile, la sociedad de la Edad Dorada de Nueva York había estado dominada por los Sra. Astor (Énfasis, suyo: incluso preguntar qué Astor era una señal segura de que ignoraba por completo en los puntos más básicos de la jerarquía social de Nueva York.) La Sra. Caroline Schermerhorn Astor y la autodenominada "experta en sociedad" Ward McAllister fueron las autoridades en Todas las cosas de clase alta. Depende de ellos decidir si su apellido era lo suficientemente venerable o si sus líneas de sangre eran lo suficientemente puras para entrar en los rangos superiores de la sociedad. Eran los campeones del viejo dinero y la tradición.

Pero la jerarquía social de Nueva York no es conocida por ser estática. Gracias al aumento meteórico de millonarios en Nueva York debido a la Guerra Civil y la Revolución Industrial, muchas de cuyas fortunas rivalizaban o incluso superaban a las familias más antiguas, la Sra. Astor y Ward McAllister tuvieron un desafío completamente nuevo para decidir quién de los nuevos. rico era aceptable. Esto llevó a la creación de la famosa Lista de 400: las Cuatrocientas personas que tuvieron La alta sociedad de Nueva York. Una familia que consideraban totalmente inadecuada eran los Vanderbilts. La obstinada burla de Cornelius "Commodore" Vanderbilt, el ambicioso magnate de la industria del transporte marítimo y ferroviario, y patriarca de la familia, seguía siendo leyenda.

El nieto del comodoro, William Kissam Vanderbilt, se casó con el decidido, pugilista y socialmente ambicioso Alva Erksine Smith de Mobile, Alabama (pero educado en París). Alva hizo su misión llevar a los Vanderbilt a lo que ella pensaba que era su lugar apropiado en la sociedad, y a la lista de los 400.

¿Su primer movimiento? La construcción de una opulenta mansión de estilo castillo francés diseñada por Richard Morris Hunt en 660 Fifth Avenue en la calle 52 que literalmente eclipsó las casas urbanas, aunque lujosas, que bordeaban la avenida.

A pesar de lo grandiosa que era la mansión, el baile que sirvió como fiesta de inauguración de la casa fue aún más grandioso. El 26 de marzo de 1883, Alva organizó una de las fiestas más increíbles que jamás había visto Nueva York. Con su acceso a cantidades aparentemente infinitas de dinero, usó todos los recursos disponibles, incluido el poder de la prensa al invitar a los periodistas a entrar y obtener una vista previa de las decoraciones antes de que comenzara el baile, para generar entusiasmo y hacerlo más grande que cualquier baile anterior. . Según un relato apócrifo, Alva usó lo que posiblemente fue el arma más simple de su arsenal para ganar la admisión a los New York 400: la buena manipulación pasada de moda. Cuenta la historia que, como todas las jóvenes casaderas, la hija de la Sra. Astor, Carrie, esperaba ansiosamente su invitación e incluso comenzó a practicar para una cuadrilla con sus amigas. Entonces sucedió lo impensable: todas sus amigas recibieron sus invitaciones y la de ella nunca llegó. Inmediatamente puso a su madre en el caso. Debido a las complejas costumbres sociales, Alva afirmó que no podía invitar a la señorita Astor ya que la señora Astor nunca había visitado la casa de los Vanderbilt. La Sra. Astor realmente no tuvo más remedio que dejar su tarjeta de visita en 660 5th Avenue, reconociendo así formalmente a los Vanderbilt. La invitación de los Astor se recibió al día siguiente.

A las diez de la noche, los carruajes comenzaron a llegar a 660 5th Avenue, dejando a casi 1200 miembros escandalosamente vestidos de los más altos rangos de la sociedad. Las multitudes, retenidas por la policía, se esforzaron por echar un vistazo a los debutantes y los incondicionales de la sociedad vestidos con sus disfraces mientras los acompañaban a la mansión. Incluso la Sra. Astor (con su hija) y Ward McAllister estaban allí.

Es fácil ver la exhibición casual del exceso exagerado de la pelota en estos retratos de los asistentes en sus trajes tomados por zarzamora.

La señorita Edith Fish estaba vestida como la duquesa de Borgoña, con verdaderos zafiros, rubíes y esmeraldas tachonados en la parte delantera del vestido.

Uno de los disfraces más asombrosos fue la representación de “Electric Light” de la señora Cornelius Vanderbilt II, que incluso tenía una antorcha que se encendía gracias a las baterías escondidas en su vestido. El vestido está en realidad en la colección de disfraces del Museo y puede verlo como se veía en la Sra. Cornelius Vanderbilt II en la tarjeta del gabinete a continuación, y lo impresionante que es en la imagen de la colección a todo color. (Para ver más de cerca el vestido, visite nuestra exposición en línea de Worth / Mainbocher aquí.)

Exactamente a las 11:30, el baile comenzó con la cuadrilla de caballos de pasatiempo, la primera de las cinco cuadriláteras donde los jóvenes de la sociedad bailaron por la gran escalera con trajes lujosos.

Los bailarines de la cuadrilla de Dresde vestían trajes de corte totalmente blancos que evocaban la época de Federico el Grande y les daban el aspecto misterioso e intencional de las muñecas de porcelana vivientes.

Para la cuadrilla de Opera Bouffe, los trajes eran igual de elaborados. los New York Times describió un vestido como: “La señorita Bessie Webb apareció como Mme. Le Diable con un vestido de satén rojo con un demonio de terciopelo negro bordado y todo el vestido adornado con flecos de demonios, es decir, con un fleco adornado con las cabezas y cuernos de pequeños demonios ". No todos los días se escucha el término "franja demoníaca".

Hablando de cosas que no escuchas o ves a diario, la señorita Kate Fearing Strong usó un peculiar disfraz de gato. Miss Strong, a quien Henry James describió como "joven y precoz", fue como su apodo de "Puss". De manera algo inquietante, todo el disfraz consistía en una cabeza de gato disecada como se ve en la imagen, pero también siete colas de gato cosidas en su falda. Siguiendo con el tema animal, la cuñada de Alva se fue de avispón, con un tocado importado hecho de diamantes.

Después de que terminó la última cuadrilla, la pelota realmente comenzó. Docenas de Luis XVI, un Rey Lear "en su sano juicio", Juana de Arco, mujeres nobles venecianas y cientos de otras figuras disfrazadas bailaron y bebieron entre la casa llena de flores, incluido el gimnasio del tercer piso que se había convertido en un bosque lleno de bosques. palmeras y cubiertas de buganvillas y orquídeas. La cena fue servida a las 2 de la mañana por los chefs de Delmonico trabajando con el pequeño ejército de criados de Vanderbilt. El baile continuó hasta que salió el sol, diamantes y otras joyas brillando a la luz cambiante. Alva condujo a sus invitados en un último carrete de Virginia y así, la pelota terminó. El mundo de fantasía que Alva creó se volvió realidad cuando los hombres con pelucas en polvo tropezaron con la Quinta Avenida, para diversión de los niños que iban camino a la escuela.

La mayoría de las fuentes contemporáneas calculan el costo de la pelota en $ 250,000 (casi 6 millones de dólares en dinero actual), incluidos costos como $ 65,000 para champán y $ 11,000 para flores. Fue un consumo conspicuo en su máxima expresión y funcionó. Los periódicos de todo el país informaron los detalles más minuciosos y ensalzaron los gustos y la clase de Alva. (Esto no quiere decir que no hubo una reacción violenta a la pelota. Nueva York Sun publiquen (página en inglés) este artículo muy severo, criticando el exceso cuando había tanto sufrimiento en la misma ciudad. Pero a partir del 27 de marzo de 1883, los Vanderbilts estaban en la cima de una nueva sociedad de Nueva York que no solo se limitaba a 400 personas.

Si quieres aprender más sobre la Edad Dorada en Nueva York, ven a la exposición. 

Por Susannah Broyles, catalogadora de proyectos digitales

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