La historia contenciosa del suministro de agua a Manhattan

Martes 16 de julio de 2013 por Lauren Robinson

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“Lo que hizo de Nueva York un puerto próspero, sus profundos ríos de agua salada, hizo que su agua potable fuera pésima. A mediados del siglo dieciocho, el agua de Manhattan ya era infame: había muy poco y lo poco que sabía era terrible ”.


- Jill Lepore, Nueva York ardiendo (Nueva York: Alfred A. Knopf, 2005), 135.

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Jill Lepore resume excelentemente el dilema que enfrentan los neoyorquinos coloniales en su libro Nueva York ardiendo. Pero este fue un problema de error humano durante más de 100 años, que se remonta a cuando los europeos se asentaron por primera vez en lo que se convertiría en Manhattan.

La tribu Lenape había habitado durante mucho tiempo la tierra fértil que llamaron "Manahatta", que significa isla montañosa. La tierra estaba repleta de bosques y vida silvestre sostenida por numerosos estanques y arroyos de agua dulce. En la parte inferior de la isla estaba el estanque de agua dulce, situado entre las actuales calles Canal y Chambers al este de Broadway. El estanque era 60 pies de profundidad y se extiende sobre 70 acres, con salidas que se extienden hasta los ríos Hudson y East. El pueblo natal de Werpoes se encontraba en la costa noroeste del estanque, pero Lenape lo abandonó después de la llegada de los holandeses. Los colonos holandeses llamaron al estanque "kolch", que significa un pequeño cuerpo de agua. Después de que los ingleses se apoderaron de Nueva Amsterdam en 1664, el nombre se corrompió a "recoger", o el estanque de recolección. El siguiente mapa muestra el Estanque de Recolección y su entrada conocida como "Little Collect".

Sin embargo, Collect Pond estaba lejos de la zona poblada de New Amsterdam. Los holandeses vivían detrás de un muro de madera (ahora Wall Street) que se extendía por toda la isla, construido para defenderse de los ataques nativos que nunca ocurrieron. La gente cavó pozos poco profundos y recogió agua de lluvia de cisternas. El siguiente mapa muestra cómo los colonos literalmente se cercaron, lejos de las abundantes fuentes de agua dulce.

John Walcott Adams (1874-1925). El plan de Castello. Nueva Amsterdam en 1660. 1916. Museo de la Ciudad de Nueva York. 29.100.709
John Walcott Adams (1874-1925). El plan de Castello. Nueva Amsterdam en 1660. 1916. Museo de la Ciudad de Nueva York. 29.100.709

En julio de 1664, los holandeses recibieron la noticia de que una flota inglesa partía de Boston hacia Nueva York. Cuando los ingleses llegaron un mes después, reclamando New Amsterdam, encontraron un asentamiento mal equipado para defenderse; de ​​hecho, los holandeses habían descuidado el suministro de agua a su fortaleza. Después de que los holandeses se rindieron sin luchar, los ingleses inmediatamente comenzaron a construir pozos, que abastecerían de agua a la ciudad durante los próximos dos siglos.

Wells sufrió las inadecuadas leyes sanitarias de la ciudad y la falta de alcantarillas. Los desechos fueron arrojados a las calles hasta que la ciudad aprobó una ley que obliga a las personas a deshacerse de ellos en los ríos. Al mismo tiempo, la creciente población de la ciudad estaba empujando los asentamientos hacia el norte. El antiguo estanque de recolección estaba contaminado por curtiembres y otras industrias nocivas que se mudaron a los alrededores. El siguiente mapa muestra cuán cerca estaban los astilleros color canela del estanque de agua dulce que ya no está.

La incapacidad para combatir incendios también era una amenaza constante. Durante la Revolución Americana, casi un tercio de Nueva York se quemó en la noche del 21 de septiembre de 1776, mientras los ejércitos británico y patriota luchaban por el control de la ciudad. Cada lado culpó al otro por la conflagración, pero el hecho es que Nueva York no estaba tan preparada para combatir esos incendios como para abastecer a sus ciudadanos con agua dulce.

Dibujado y grabado por Francis Scott King (1850-1913). Publicado por la Sociedad de Iconófilos. Aaron Burr. 1902. Museo de la ciudad de Nueva York. X2011.5.503
Dibujado y grabado por Francis Scott King (1850-1913). Aaron Burr. 1902. Museo de la ciudad de Nueva York. X2011.5.503

Después de la revolución, la ciudad sufrió brotes de fiebre amarilla que mataron a miles de personas y llevaron a los neoyorquinos a clamar por un suministro de agua más limpio. Aaron Burr apareció en escena y ofreció una solución. Mejor conocido hoy por disparar fatalmente a Alexander Hamilton en un duelo, Burr era entonces un exitoso abogado y político. Con su cuñado Joseph Browne, Burr propuso una empresa privada, la Manhattan Company, para suministrar agua limpia a la ciudad.

Burr trabajó diligentemente para obtener apoyo federalista y republicano para el plan. Incluso reclutó a su futura némesis Alexander Hamilton para convencer al ayuntamiento de que considerara el proyecto de ley. Cuando Hamilton promovió el proyecto de ley ante el consejo, Burr estaba creando una compañía muy diferente de la que Hamilton abogó. Las verdaderas motivaciones de Burr para formar una compañía de agua se revelaron cuando "Un acto para suministrar agua pura y saludable a la ciudad de Nueva York"Se convirtió en ley. Una de las disposiciones enterradas en lo profundo de la ley permitió a la Compañía de Manhattan hacer lo que quisiera con capital excedente, convirtiéndola en un banco efectivo y rompiendo el monopolio del Banco de Nueva York controlado por el federalismo.

The Manhattan Company se dedicó a destrozar calles y colocar tubos de troncos para cumplir con su aparente propósito de suministrar agua limpia a la ciudad. Había instalado 21 millas de tubería al cierre de 1802 a un costo total de $ 45,000. A continuación se muestra parte de la tubería de suministro de agua original, excavada en 1961 durante la construcción principal del agua en la intersección de las calles Pearl y Fulton. La placa de cobre se agregó luego a la tubería para hacerla conmemorativa, y la tubería se presentó al Dr. Merrill Eisenbud en honor a su servicio como el primer administrador de la Agencia de Protección Ambiental de la Ciudad de Nueva York.

Sección de tubería de agua. California. 1799. Museo de la ciudad de Nueva York. 94.62
Sección de tubería de agua. California. 1799. Museo de la ciudad de Nueva York. 94.62

Sin embargo, el sistema de Manhattan Company demostró ser totalmente inadecuado, ya que la compañía se centró en la banca en detrimento del suministro de agua. Si bien la compañía no cumplió con sus obligaciones de agua, prevaleció en la banca. Conocido hoy como JPMorgan Chase & Co., es el banco más grande de los Estados Unidos, con activos de $ 2.3 trillones.

Mientras tanto, la ciudad continuó languideciendo por falta de buena agua. En 1829, el consejo decidió construir un embalse en lo que entonces era el extremo norte de la ciudad, cerca de la intersección de Bowery y la calle 13. Estas obras hidráulicas no estaban destinadas a proporcionar agua potable, sino a combatir incendios, lo que se convirtió en una amenaza a medida que la ciudad crecía. El depósito de la calle 13 se inauguró oficialmente en abril de 1831 y fue utilizado con éxito para apagar un incendio menos de un mes después.

GP Hall & Son. Embalse de Manhattan Company. 1825. Museo de la ciudad de Nueva York. 29.100.1579
GP Hall & Son. Embalse de Manhattan Company. 1825. Museo de la ciudad de Nueva York. 29.100.1579
Dibujado por Charles Burton (siglo XIX) Grabado por Hatch & Smillie. Public Reservoir, Bowery, Nueva York. 19. Museo de la ciudad de Nueva York. 1831
Dibujado por Charles Burton. Public Reservoir, Bowery, Nueva York. 1831. Museo de la ciudad de la ciudad de Nueva York. 29.100.1536

El 13th Street Reservoir fue una mejora con respecto a la Manhattan Company, pero los habitantes de la ciudad todavía no tenían agua potable para beber. A menudo se agregaban espíritus al agua para hacer que su consumo fuera tolerable, dando lugar al movimiento de templanza. En 1834, después del devastador brote de cólera de 1832, los neoyorquinos votaron por un suministro público de agua.

Pero Nueva York había esperado demasiado. El 15 de diciembre de 1835, dos incendios agotaron el suministro de agua del embalse de la calle 13. Un día después, otro incendio consumiría el Intercambio de Comerciantes, así como la mayoría de los otros edificios en Wall Street. El gran incendio de 1835 se podía ver desde Brooklyn. Dos personas murieron, un número relativamente pequeño dado el tamaño de la conflagración, pero la pérdida de propiedad se estimó en $ 20 millones, o alrededor de $ 438 millones en dólares de hoy.

La construcción del Acueducto Croton comenzó en 1837, cinco largos años después de que la ciudad de Nueva York votara por un suministro público de agua. El ambicioso proyecto de ingeniería requería represar el agua del río Croton en el condado de Westchester. A continuación se muestra un mapa que muestra la ruta del Acueducto de Croton.

N. Currier (Firma). Mapa hidrográfico de los condados de Nueva York, Westchester y Putnam, y también muestra la línea del acueducto de Croton. California. 1845. Museo de la ciudad de Nueva York. X2011.5.131
N. Currier (Firma). Mapa hidrográfico que muestra la línea del acueducto de Croton. California. 1845. Museo de la ciudad de Nueva York. X2011.5.1

Fayette Bartholomew Tower se unió al personal de ingeniería como asistente y documentó fielmente el progreso del Acueducto Croton en cartas e ilustraciones durante su mandato de cinco años.

Torre FB (Fayette Bartholomew). Acueducto de Croton en Sing Sing Kill. California. 1842. Museo de la ciudad de Nueva York. 2002.35.10
Torre FB (Fayette Bartholomew). Acueducto de Croton en Sing Sing Kill. California. 1842. Museo de la ciudad de Nueva York. 2002.35.10
Carta de FB Tower a su madre, 15 de septiembre de 1837, en la Colección de Cartas. Museo de la ciudad de Nueva York. 2002.33.1.81
Carta de FB Tower a su madre, 15 de septiembre de 1837. Museo de la Ciudad de Nueva York. 2002.33.1.81

En una carta a su madre, se maravilló de la naturaleza salvaje del condado de Westchester: “Desde que llegué aquí, a menudo pensé que podría haber dejado mi hogar clandestinamente y venir a este lugar, y nunca debería ser descubierto por ninguno de mis amigos. , porque realmente creo que no podría encontrar un lugar tan apartado del mundo, pero tan cerca del gran emporio de los Estados Unidos ".

(Haga clic aquí para más información) aquí para ver la carta completa Los documentos de la Torre Fayette Bartholomew en el Museo consisten en aproximadamente 160 cartas manuscritas y 20 objetos discretos que incluyen libros, efímeras y documentos enmarcados. Casi todas las cartas están dirigidas a miembros de la familia y la mayor parte de la colección abarca los años 1831-1842. Haga clic aquí para ver la ayuda para encontrar.

Finalmente, en 1842, el agua del acueducto comenzó a fluir del condado de Westchester a Manhattan. El 14 de octubre se llevó a cabo una celebración de un día en el City Hall Park, con el agua de Croton saliendo de una fuente.

El depósito de distribución del Acueducto de Croton se parecía a una pirámide egipcia y estaba ubicado donde se encuentran hoy Bryant Park y la sucursal principal de la Biblioteca Pública de Nueva York.

Augustus Fay. Depósito Croton. California. 1850 Museo de la ciudad de Nueva York. 29.100.1525
Augustus Fay. Depósito Croton. California. 1850 Museo de la ciudad de Nueva York. 29.100.1525

El Acueducto Croton fue un éxito rotundo, pero no pudo seguir el ritmo del crecimiento de la población. Solo cuarenta años después de su construcción, el acueducto se estaba volviendo obsoleto y la ciudad buscaba nuevas fuentes para satisfacer la demanda de agua.

En diciembre de 1887, los bomberos que luchaban contra un incendio en una fábrica en la calle 25 Center encontraron un obstáculo extraño, un enorme cilindro de hierro de aproximadamente 25 pies de alto y 130 pies de circunferencia.

Lo que encontraron fue un tanque de agua de 88 años propiedad de la Compañía Manhattan, un remanente olvidado de un intento mal concebido de suministrar agua a la ciudad.


Trabajos Citados

Jill Lepore Nueva York ardiendo (Nueva York: Alfred A. Knopf, 2005).
Gerard T. Koeppel. Agua para Gotham (Princeton: Princeton University Press, 2000).

Por Lauren Robinson, Especialista en Metadatos y Derechos y Reproducciones

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